מבוא
מחלת קרוהן ומחלת קוליטיס כיבית משתייכות לקבוצה גדולה של מחלות אוטואימוניות, בהן תאי דלקת שתפקידם לתקוף חיידקים, ”טועים בזיהוי" ותוקפים במקביל גם רקמות גוף עצמו. אצל מרבית חולי קרוה'ן וקוליטיס כיבית, עיקר הנזק והדלקת מתרחש בדרכי העיכול. עם זאת, בקרב של כ-20% מהחולים תהליך דלקתי דומה פוגע גם במערכות גוף נוספות - לרוב ברקמות העור, העיניים והמפרקים. תופעה זו נקראת "ביטוי חוץ-מעי של מחלת מעי דלקתית".

לתופעה שני מנגנונים אפשריים:
1.    אצל מרבית החולים, מעורבות של אתרים מחוץ למעי הינה תופעה משנית לדלקת במעי עצמו. תאי דלקת הינם חלק ממערכת הדם, והם מתקיימים ונעים בתוך זרם הדם. בדומה למכוניות הנעות על כביש מהיר ומזהות את יעדן על פי שלטי הכוונה וזיהוי המוצבים לצדי הדרך, תאי דלקת מזהים את האיבר בו הם אמורים לפעול על פי סמנים ייחודיים שנמצאים על גבי כלי דם של אותו האיבר, הנקראים אדרסינים (addressins, שם הנגזר מהמילה address = "כתובת" באנגלית).

כך, תאי דלקת אשר "מתמחים" בחיידקי מעי, מזהים את רקמת המעי על פי אדרסינים ייחודיים למעי (הנקראים MadCam1), ויודעים לצאת ולפעול באופן ספציפי ומדויק ברקמת המעי. עם זאת ולמרות הייחודיות היחסית של הסמנים, לעיתים קיים דמיון מסוים בין סמני זיהוי של איברים שונים. אצל חלק מהחולים, אדרסינים של רקמות מפרקים, עיניים ועור מזכירים את אלה של המעי.

הדמיון בסמני הזיהוי גורם לחלק מתאי הדלקת "להתבלבל" ולצאת ולפעול באיבר אליו כלל לא נועדו להגיע. כך, בדרכם לתקיפה ברקמת המעי, חלק מתאי הדלקת מוצאים את עצמם, באופן לא מתוכנן, ברקמות אחרות, בהן הם גורמים לנזק דומה ומקביל לזה ש"חבריהם לנשק" גורמים לרקמת המעי. תופעה זו שכיחה במיוחד בקרב חולים עם מעורבות דלקתית של המעי הגס.

התהליך הדלקתי ב"תחנות הנלוות" מתרחש במקביל ובתזמון עם זה של המעי, אך לעיתים תסמינים של דלקת באתרים מחוץ למעי מקדימים תסמיני דלקת במעי עצמו במספר ימים, שבועות ואף חודשים רבים. 

2.    במקרים אחרים, דלקת ברקמות עור, מפרקים ועיניים היא תופעה דלקתית בעלת התנהגות עצמאית שיש לה אומנם מכנה אימוני משותף עם מחלת מעי, אך היא אינה תלויה ישירות בחומרת הדלקת במעי ויכולה להופיע גם כאשר הדלקת במעי נמצאת בהפוגה. דלקות מסוג זה פוגעות גם בקרב חולים ללא מחלת מעי דלקתית; שכיחותן המוגברת בקרב חולי IBD מוסברת על ידי נטייתם הכללית של חולי IBD לתופעות אוטואימוניות.